I’ve let some days elapse since posing a series of challenges to our readers to name the world’s “oldest” software. We had a few good nominations, and I offered my own ideas to try to answer one of the questions. Here’s another follow-up post offering a couple reasonable answers to the second question: what’s the oldest program still running on an electromechanical computer?

Sparkler Filters, a manufacturing company in Conroe, Texas, might have the answer. At least quite recently they’ve been running programs from swappable plugboards on their IBM 402 electromechanical accounting machine. IBM introduced the popular 402 model in 1948, though the oldest plugboard software at Sparkler Filters has to be a bit more youthful.

There might be some older telephone switches still in service somewhere in the world. Telephone switches were among the first electromechanical computers, though the “software” they run probably isn’t as easily changeable as it is with the IBM 402. Electromechanical telephone switches date back to 1891, the year of an early patent. Thus the oldest switch still in service must be at least a bit younger than that and certainly not much older than 100 years. Switches in Africa (e.g. Mozambique, Zimbabwe) or in Cuba are the most likely candidates, but I have not seen a confirmed, recent sighting.

If you think you’ve got a better (older) answer, or if you have more details on either of these two answers, feel free to add a comment.

Nahuel Tori

(Nahuel Tori está en el extremo derecho)

English version

Unos días antes de Navidad…

Me llegó un mail de IBM anunciando los resultados del concurso Master the Mainframe Sudamérica 2012. Con mucha ansiedad abrí el mail, y recibí la grata sorpresa de que había terminado en el primer puesto. Realmente no lo esperaba, ya que fue un concurso con muchas tareas desafiantes, y una gran cantidad de participantes de toda latinoamérica.
El día de la entrega de premios en el edificio de IBM, también me sorprendí al encontrarme con algunos conocidos: el segundo lugar en fue para un compañero de la facultad de Ingeniería de la UBA, al cual había invitado al concurso y charlamos al inscribirnos. También me encontré con otro conocido, un ex-compañero de trabajo, quien estudia en la UTN. El mundo de sistemas es muy chico, y más todavía el de Mainframe: uno siempre se vuelve a encontrar con viejos compañeros.

El tratamiento “VIP”

El premio por obtener el primer lugar, consistía en un viaje a la planta de IBM en Poughkeepsie, el cual estuvo estupendo. La planta es enorme, como una mini ciudad, que posee instalaciones donde se fabrican integralmente todos los equipos: desde la confección de los circuitos y ensamble, hasta el testeo, puesta a punto y envío a los clientes. Lo que más me asombró de toda la instalación, es el aprovechamiento que realizan del agua fría del río Hudson: a través de tuberías se ingresa el agua fría a las instalaciones, la cual se utiliza para refrigerar todo tipo de equipos e instalaciones: funcionamiento de los mainframes, servidores y un Green Data Center. Pude apreciar que todos los edificios contaban con cañerías con agua fría a disposición, y debajo de todos los pisos flotantes había conexiones de agua para conectar directamente a los equipos. Es de resaltar que esta utilización del agua es totalmente ecológica, ya que es devuelta al río sin ninguna alteración ni modificación, apenas unos grados de diferencia de temperatura. Y además permite ahorrar mucha electricidad en equipos de refrigeración.

Los otros ganadores

En Poughkeepsie me encontré con los ganadores del concurso de otros países: los tres primeros puestos de EEUU y Canadá, y el ganador de España. Quiero destacar también la gran hospitalidad y amabilidad de todos los empleados de IBM con que nos recibieron a los ganadores, quienes dedicaron dos días a enseñarnos y contarnos sus tareas en la planta, y charlar con nosotros sobre la tecnología actual y todas las dudas que tuviésemos sobre lo que hacen.
Creo que fue una experiencia muy enriquecedora tanto para mi carrera profesional como para mi vida, ya que pude conocer a muchas personas importantes e interesantes de la industria y sus profesiones, a la vez que compartir su cultura y ofrecer un poco de la propia.

 

Muchas gracias por la oportunidad, y hasta el próximo encuentro!

 
 

Nahuel Tori

(Nahuel Tori, Argentina far right)

Versión española

A few days before Christmas…

I got an email announcing the results IBM Master the Mainframe Contest South America 2012.  With much anxiety I opened the mail , and I received the pleasant surprise that I was in the first place .  I really did not expect it , as it was a competition with many challenging tasks , and a large number of participants from throughout Latin America .

The day of the awards ceremony in the IBM building, I was also surprised to meet some acquaintances : the second place went to a fellow of the Faculty of Engineering of the University of Buenos Aires , whom he had invited to the contest and talked to enroll.  I also met by another acquaintance , a former co-worker, who studies at NTU.  The world is very small, and even more so the Mainframe : you always reconnects with old friends .

VIP Treatment

The prize for getting first place , was on a trip to the IBM plant in Poughkeepsie , which was great.  The plant is huge, like a mini city, with facilities that manufacture integrally all the teams: from the manufacture of circuits and assembly; testing; commissioning; and delivery to customers.

What amazed me about the entire system is using cold water from the Hudson River.  Cold water enters through pipes throughout the facility cooling all kinds of equipment and facilities : operation mainframes, servers and Green Data Center.  I could see that all buildings had cold water pipes on hand, and under all floating floors had water connections to connect directly to computers.  It is noteworthy that this water is completely organic, as it is returned to the river without any alteration or modification, only a few degrees difference in temperature.  And it saves a lot of electricity on refrigeration equipment.

The Other Winners

In Poughkeepsie I found the winners from other countries : the top three U.S. and Canada , and the winner of Spain.  I noted also the great hospitality and friendliness of all IBM employees that greeted the winners, who devoted two days to teach us and tell us your tasks on the ground, and chat with us about current technology and all the doubts that we had about what they do .

I think it was a very enriching experience both for my career and for my life, since I was able to meet many interesting and important people in the industry and the professions, while sharing their culture and offer some of their own.

Thank you very much for the opportunity , and until we meet again !